黄金世代のひとつ年上 美貌も備えた大型新人 プロゴルファー脇元華「敵を知り自分を知る」

ゴルフ

2019.6.17

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そこに秘められたドラマをあなたはまだ知らない

新時代の到来を彼女たちは確かに教えてくれる。令和最初のツアー優勝者は20歳の勝みなみ。翌週も20歳の渋野日向子がメジャーチャンピオンに。令和の女子プロゴルフを盛り立てる黄金世代。

その流れは去年から始まっていた。20歳の選手が、なんと6人も優勝を飾っているのだ。負けじと迫る未来のスターが今日の主人公。

身長174cm。美貌も備えた大型新人・脇元華。

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黄金世代のひとつ年上の21歳。美人で新人、苦労人。その日常は驚きに満ちていた。まずは去年10月の激闘を振り返っておこう。若手主体の大会、初優勝を狙う脇元はトップ争いをしながら最終日を迎える。そこに立ちはだかったのが黄金世代の河本結だった。2人は同じスコアのまま最終ホールを迎える。

ロングホール、勝負のアヤは1打目にあった。脇元のドライバーショットはまずまずの飛距離。飛ばし屋の河本がそれを大きく上回る。アプローチが得意な脇元は2打目を刻む。

一方の河本はツーオンに成功。脇元は武器のアプローチで狙い通りのバーディチャンス。そして河本のイーグルパット。勝負を分けた飛距離の差、脇元の初優勝はお預けになった。

昔は今ほど練習熱心ではなかったという脇元。変われたきっかけは何だったのか。そのヒミツが知りたくて彼女の地元・宮崎の自宅を訪ねた。思わず声が出るほどの豪邸。両親は早くに離婚し、主におばあちゃんに育てられたという。

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父は会社経営者。父の勧めでゴルフを始めたのは小学二年生、8歳の時。しかしこの頃は他の遊びが楽しくて、練習が大嫌いだった。

転機は中学2年生。タイでの合宿で見た宮里藍らトッププロ。それまでおじさんくさい気もしていたゴルフが、初めて最高にカッコイイと知った。有名だから惹かれたのではない。間近で見るトップ選手たちが本当にすごかった。

娘の心変わりを知った父はその思いに応えるべく、自宅に手を入れる。そして自宅の一角に手作りのパター練習場。さらに打ちっぱなしも作ってしまった。

脇本はその後、ゴルフの強豪、宮崎日大高校に進学。もう目標が揺らぐことはなかった。プロを目指し父との二人三脚が続く。

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しかし初めてのプロテストで悲劇が襲う。焼肉を食べてまさかの食中毒で不合格。夢は持ち越しに。

不運は続く。翌年はわずか2打足りずに合格を逃した。折れそうになる心を必死でつなぎとめていた日々。

ここで彼女は大きな決断をする。それは台湾での武者修行。実戦で自分を磨くため台湾に渡り、まずそこでプロなりがむしゃらにゴルフに打ち込んだ。その結果、去年5月には台湾ツアー初優勝。さらに、遂に日本のプロテストに合格した。

そして日本ツアーデビュー後、彼女は2ヶ月の間に800万円以上の賞金を稼ぐことになる。次なる目標は日本ツアー初優勝。

3月、地元宮崎での大会でチャンスは巡って来る。初日から絶好調。7アンダー、65のビッグスコアを叩き出し単独首位に立った脇元。

だが2日目、この選手が待ったをかける。黄金世代の河本結。去年、脇元の優勝を阻んだ因縁の相手だ。同じ組でまわった最終日。敵を知り自分を知るいい機会になった。

勝負どころで脇元のパット。決まれば波に乗れる。そんな場面でどうしても決められない。だが相手は勝負どころできっちり決める。終わってみれば優勝した河本とは6打差がついていた。

ゴルフはやっぱり難しい。でも、だから燃える自分がいる。支えてくれている父とおばあちゃんに初優勝を早くプレゼントしたい。それが目下の目標だ。


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