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虫で「がん」を早期発見?世界初の挑戦:ガイアの夜明け

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2018.12.18 ガイアの夜明け

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現場で奮闘する人たちの姿を通して、さまざまな経済ニュースの裏側を伝えるドキュメンタリー番組「ガイアの夜明け」(毎週火曜 夜10時)。12月18日(火)の放送では、「がん」を早期発見する画期的ながん検査開発について取り上げる。ニッポンのベンチャー企業たちの最新の開発現場にガイアのカメラが入った。

尿のにおいで線虫が「がん」を嗅ぎ分ける!

がんはとにかく早期発見が重要。しかし、費用や時間を気にして検査を後回しにしてしまうケースも少なくない。そんな現状を打ち破るかもしれない新しいがんの検査方法が今年9月、日本癌学会で発表された。発表したのはHIROTSUバイオサイエンス。手軽さ、コスト、精度の面で世界からも注目を集めているというユニークな方法だ。

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検査のために必要なのは、たった一滴の尿。この尿のサンプルに体長1ミリほどの線虫を置くだけで、がんを見つけることができるという。

がん患者の尿には独特のにおいがあるといわれている。線虫にとっては好きなにおいなので寄っていき、逆にがんではない人の尿は嫌いなにおいなので逃げていくという。線虫が尿にどういう動きをするかで、がんかどうかを分析する方法だ。検査に使うのは線虫の中でも「C.エレガンス」という種類。土の中にいる無害の虫で鋭敏な嗅覚を持つのが特徴だ。現在のところ、発症例が多い胃がん、大腸がん、乳がんをはじめ、胆のうがんや盲腸がんといった稀なものも含め、全部で18種類のがんに反応することがわかっている。陽性あるいは陰性を見極める精度もおよそ90%に上るという。

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創業者の広津崇亮さん(46歳)は学生時代から20年にわたって線虫を研究。27歳の時、線虫が分子レベルでにおいを嗅ぎ分けられることを証明した論文が、世界的に権威のある科学誌「ネイチャー」に掲載された。九州大学大学院の助教として研究に専念していたが、線虫によるがん検査を自分の手で実用化するため、2016年に起業。元教え子の魚住隆行さん(30歳)を研究所の所長に据えて、2020年の実用化を目指している。

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現段階では「がんの有無」を判定するだけに留まっているが、すでにがんの種類を特定する研究も進めている。遺伝子の組み替えによって、がんの違いを特定する線虫を生み出そうというこれまでにない研究だ。

特に力を入れているのはすい臓がん。すい臓は身体の中央にあるため腫瘍を見つけにくく、早期発見が難しいがんとされている。魚住さんを中心に、線虫が持つ1200種類にも上るにおいセンサーを一つ一つ調べる作業が繰り返されていく。

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唾液でがん検査 早期発見に大手生保も注目

最先端のバイオベンチャーが集まる慶応義塾大学先端生命科学研究所でも、新しいがん検査が開発されている。こちらはごく少量の唾液でがんを調べるもので、同研究所の中にあるベンチャー企業・サリバテックが2017年2月に実用化に成功した。

がん細胞からは「代謝物」と呼ばれる特殊な物質が出ている。それが唾液にも混じり込むという。その代謝物を専用の解析装置で検知し、がんのリスクを判定する仕組みだ。

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実用化したのは杉本昌弘さん(43歳)。すでに検査でがんが見つかった人も出ているが、まだまだ検査依頼は月に100件以下。杉本さんは、普及のため病院回りを続けている。医師からは有効ながん検査になりうると期待を寄せられているが、1回2万円以上という検査費用がネックとの声が...。

そんな中、杉本さんに保険業界大手の日本生命から声がかかり、社員向けに唾液がん検査の体験イベントを開催することが決まった。このイベントの成果次第では、約1200万人の保険契約者に向けた新サービスとして採用される可能性も。

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だが、指摘されたのはコスト面だけではなかった。杉本さんはこのハードルを乗り越えるべく奔走を続ける。

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オリジナルの技術を武器に、がんの早期発見に挑むベンチャー企業。日本だけでなく世界の人々を救いたいという彼らの挑戦を、今晩10時からの「ガイアの夜明け」で放送。どうぞお見逃しなく!

見逃した方は、テレビ東京ビジネスオンデマンドへ!

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番組情報INFORMATION

ガイアの夜明け

ガイアの夜明け

事実はニュースで、真実はガイアで。江口洋介がナビゲートする経済ドキュメンタリー番組の決定版。

放送日時:テレビ東京系列 12月18日(火) 夜10時

出演者

【案内人】江口洋介【ナレーター】杉本哲太

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