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【卓球】パリ五輪の期待の星たちを一挙紹介 -女子編-

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左から佐藤瞳、長﨑美柚、早田ひな、加藤美優

東京五輪2020でメダルラッシュに沸いた卓球日本。その興奮さめやらぬ8月14日に放送された「卓球ジャパン!」では、早くも3年後のパリ五輪に向け、次世代の期待の星たちをDEEPに分析した。

まずは女子選手をピックアップ。

最新(2021年31週)の世界ランキングを見ると、伊藤美誠(3位)、石川佳純(9位)、平野美宇(12位)、佐藤瞳(19位)、加藤美優(23位)、早田ひな(26位)、橋本帆乃香(40位)、芝田沙季(41位)、木原美悠(49位)、長﨑美柚(56位)と、いずれ劣らぬ才能が目白押しだ。

「僕はもうパリは早田ひな推しで行こうと思ってます」となぜかMC武井壮が断言する早田ひなは、2019年度全日本選手権優勝。今年6月のアジア選手権日本代表選考合宿でも優勝し、今回の東京五輪にもリザーブとして参加した。

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早田ひな 写真:長田洋平/アフロスポーツ

パワーよりはピッチの速さで勝負する日本選手が多い中にあって、早田の体格を生かしたパワフルな卓球は中国選手に近いとMC平野早矢香は語る。そうした選手がチームに加わることで相手にとってはより「怖さが出てくる」という。

加えて平野早矢香が強調したのは、早田の今回のリザーブとしての経験だ。

「平野美宇選手もリオ五輪でリザーブで参加し、その悔しい思いを経験してその年のワールドカップと翌年のアジア選手権で優勝してますから、そういった意味で今回の早田選手の経験は大きいと思います」(平野早矢香)

次に平野が注目したのは佐藤瞳。2019年ITTFグランドファイナルでは、リオ五輪金メダルの丁寧(中国)を破り、同年の世界卓球では橋本帆乃香との女子ダブルスで銅メダルを獲るなど、日本を代表するカットマンだ。

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佐藤瞳 Photo:Itaru Chiba

ただし、カットマンがチームに入った場合「カットと攻撃の変則ペアにするか、あるいはカットマンがシングルスに2回出るとかチーム編成は難しくなる」(平野早矢香)という点は課題として残る。

他にも、"ミユータ"とも呼ばれる逆チキータを駆使し、攻守ともに安定感のあるオールラウンダー、加藤美優も異彩を放っている。

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加藤美優 Photo:Itaru Chiba

2019年ITTFグランドファイナルの女子ダブルスで優勝した木原美悠、長﨑美柚の"ダブルみゆう"コンビでさえ、こうしたメンバーの中ではパリ五輪に出場できるかどうかわからない厳しい争いだ。それだけ日本選手の層が厚いということだ。

有望な若手が次々と登場する日本卓球界。その秘密の一つが日本卓球協会による育成システムだ。

番組では2019年に日本卓球協会が主催した7歳以下の選手を対象とした特別強化合宿の様子を紹介。男女22名が参加したこの合宿では、実技だけではなく、歯磨き講習など将来を見据えた様々なプログラムを実施した。

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長﨑美柚 Photo:Itaru Chiba

ウォーミングアップにはEXILEのTETSUYA氏が監修した、テンポの速いオリジナルのダンスも取り入れている。

「体格で劣る日本選手はピッチの速さで勝負しなくてはならないため、ピッチ185(毎分185回打球)をキーワードに育成していきたい」と宮﨑義仁強化本部長は語る。

こうした長期の育成システムが、日本の卓球の底上げにつながっているのだろう。とはいえ、次のパリ五輪は3年後。短期での結果が求められる。今回の混合ダブルスに続いて中国超えが果たせるかどうか。今後もますます卓球日本から目が離せない。

次回は東京五輪2020混合ダブルス金メダルの水谷隼&伊藤美誠が緊急出演する予定。お見逃しなく。

「卓球ジャパン!」 BSテレ東で毎週土曜夜10時放送

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